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Los preparativos frente al proyecto ALMA
Chile a la cima de la astronomía mundial
Que Chile pertenece a la élite de la astronomía mundial es un antiguo hecho de la causa. Pero hace tres semanas tuvo lugar un evento que promete catapultar a esta comunidad de científicos locales a un sitial de vanguardia.

08 de agosto de 2003
Fuente:Diario Financiero

Se trató de la partida oficial del megaproyecto de radiotelescopios ALMA (Atacama Large Milimeter Apray), que desarrollará la Organización Europea para la Investigación Astronómica (ESSO) en el valle de Chajnator a 55 kilómetros de San Pedro de Atacama (II Región). Con inversiones totales por US$ 555 millones, será el principal centro del mundo.

María Teresa Ruiz -directora del Departamento de Astronomía de la Universidad de Chile y Premio Nacional de Ciencias Exactas 1997-, explica que ALMA marcará un antes y un después en el desarrollo de esta disciplina en Chile. "Será un proyecto único a nivel mundial donde, tarde o temprano, van a participar todos los países con desarrollo tecnológico y científico. En este momento participa Europa, Estados Unidos y Canadá, en tanto Japón se prepara a firmar. China y Rusia estarían interesadas en sumarse", señala la científica.

ESSO y el gobierno a través de Conicyt dieron el vamos el 25 de julio pasado a esta iniciativa en una ceremonia encabezada por el presidente Ricardo Lagos. Emplazado a 5 mil metros de altura, el proyecto completo considera la instalación de 64 antenas de 12 metros de diámetro. Aunque su término está previsto para 2012, su desarrollo por etapas ofrecerá posibilidades de investigación mucho antes, por lo cual la comunidad científica local se está preparando para lo que viene.

"En un par de años deberían funcionar las primeras antenas, y lo más probable es que empecemos a sumar otras en los años siguientes de manera rápida. Como comunidad científica, nos estamos preparando para afrontar este desafío y usarlo como una palanca para realmente levantar la astronomía chilena a un nivel de líder mundial, y la suerte en este caso es que tenemos suficiente tiempo", explica Ruiz. El fortalecimiento de las áreas de la astrofísica en las que ALMA será un instrumento principal está apoyado por Conicyt a través de un proyecto Fondap (Programa Fondo de Investigación Avanzada en Areas Prioritarias).

Ventajas de Chile

Los astrónomos chilenos se encuentran en un sitial de privilegio. Además de tener acceso a los centros instalados en el territorio nacional -como es el caso de Paranal, el mayor en su tipo-, los astrónomos chilenos y extranjeros que trabajan en universidades nacionales tienen derecho a un 10% del tiempo de observación. Este porcentaje, ponderado con el número de científicos locales, les otorga un ventajoso acceso a los observatorios. "Si se piensa en el tiempo de observación que va a tener cada comunidad astronómica del mundo, los chilenos vamos a ser lejos los más millonarios en ese aspecto con un acceso per cápita realmente espectacular", indica.

Perspectivas

El proyecto tiene como prioridad tres grandes temas. El principal es el estudio de las primeras de etapas de formación del universo posteriores al big bang. Los otros objetivos son desentrañar los secretos del proceso de formación de las estrellas y el estudio de sistemas planetarios en torno a ellas, una de las prioridades de la ciencia de punta.

María Teresa Ruiz es optimista, porque al panorama auspicioso ha sido captado por las nuevas generaciones. "El entusiasmo de los jóvenes chilenos es espectacular, especialmente en el último año, tanto en nuestra universidad como en la Universidad Católica. Ellos van a hacer su ciencia con ALMA y lo que me da confianza es que los que vienen son mejores que nosotros".

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