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Fotografía:
Chilenos crean el software de la cámara digital más chica del mundo
SMaL Ultrapocket ya es récord Guinness. Ingenieros de la U. de Chile participaron en su invención.

7 de julio de 2002
Por Eliette Ángel periodista de El Mercurio

La nueva cámara SMaL Ultrapocket mide sólo 6 mm de grosor, y es chilena, en parte.

En agosto del año pasado Maurizio Arienzo, presidente de SMaL Camera Technologies, estaba desesperado. Le comentó en Boston a su ex compañero de doctorado Eduardo Vera -director del programa de investigación AccessNova del DCC de la Universidad de Chile- que no había podido encontrar la gente que necesitaba para crear su software. "En dos semanas te tengo a dos personas acá", le dijo Vera.

Hernán Sánchez y Felipe Hoffa, estudiantes de ingeniería civil en computación de la Universidad de Chile, partieron. En un par de meses lograron su objetivo: desarrollaron un programa de aplicación; es decir, lo que permite extraer las fotos de la cámara y desplegarlas en la pantalla del computador.

Además, crearon los drivers o controladores que enlazan la cámara con el nuevo sistema operativo de Macintosh, el OSX.

Éxito de ventas

SMaL Camera vendió su producto a Fujifilm, que lo comercializa desde hace aproximadamente un mes en Japón.

Allí es un éxito de ventas tanto por su bajo costo -unos 85 dólares; es decir, 60 mil pesos-, por sus mínimas dimensiones -85,6 x 6 x 54 mm- y por las nuevas tecnologías que incorpora.

Uno de los mayores problemas de las cámaras digitales es su poca capacidad para adaptarse a diferentes niveles de luz.

SMaL Ultrapocket incorpora el sistema AutoBrite que regula la luz para cada pixel. En cambio, las cámaras normalmente toman un promedio de la luz y según ella modifican la apertura del lente.

La SMaL es 500 veces más ágil para reaccionar a la luz que una cámara digital normal.

Ante un contraluz, una cámara convencional se ciega: muestra la imagen como una mancha blanca, brillante y sin contornos definidos. Sin embargo, este problema no existe con el sistema AutoBrite, que funciona con y sin luz al mismo tiempo, al reaccionar, pixel por pixel, a cada área de luz en forma separada.

Por eso ha ganado una serie de reconocimientos como "Best of Show" en la International Consumer Electronic Show de 2001.

El nuevo acceso

Todo este aparato fue desarrollado por el equipo inicial de SMaL Camera Technologies: 12 personas. Actualmente son 30, entre italianos, mexicanos, indios, estadounidenses. Y dos chilenos: Hernán Sánchez y Andrés Plaza que reemplazó a Felipe Hoffa, luego de seis meses.

Felipe Hoffa siente una gran satisfacción. El software que él diseñó funciona a la perfección en el Mac de su profesor Eduardo Vera.

"SMaL Camera firmó un contrato con Apple. Hay una parte del software que sólo conversando con ellos pudimos haber hecho", cuenta el joven de 24 años.

Lucharon por dos semanas sólo para conseguir un sonido de "clic" y gracias a las especificaciones que les sopló Apple pudieron lograrlo.

Hernán Sánchez siguió trabajando por otros seis meses. "Esto es súper interesante, hemos hecho cosas que generalmente no se hacen en Chile, como trabajar con las últimas tecnologías", cuenta por videoconferencia el joven ingeniero.

A Hernán le regalaron dos cámaras. Le da risa porque en su casa él no tiene Mac, por lo que no puede usar lo que él mismo creó.

Para Eduardo Vera, SMaL Ultrapocket es el resultado de una perfecta coreografía. "No basta solamente con desarrollar la tecnología, sino que también hay que tener las conexiones con las empresas que van a ser capaces de comercializar esto. Quizás ésta es una de las pocas experiencias exitosas en el país que se movió desde el laboratorio hasta el mercado", comenta el ingeniero.

También destaca que el valor agregado de saber cómo se hacen las cosas es la gran ventaja de crear tecnologías y no comprarlas. "Lo más importante ni siquiera es el producto, sino que el know-how. Esto va a permitir crear 80 mil cosas más", acota el ingeniero de la U. de Chile.

Eduardo Vera, director de AccessNova dependiente de la Universidad de Chile, conversa por teleconferencia con Hernán Sánchez y Andrés Plaza, creadores del software, quienes se encuentran en Boston, EE.UU. (Emol)

Vera explica que este producto demuestra que "desarrollar tecnología de punta en Chile es posible". De ahí su entusiasmo. Aunque reconoce ser bastante escéptico, considera que nos falta agresividad para lograr que este caso sea la regla general y no la excepción.

"En la medida que cuento todo esto, el nombre de nuestro programa adquiere mucho más sentido: AccessNova, o sea, Nuevo Acceso. Es decir, todo esto está abriendo nuevas puertas", concluye el investigador.

Este y otros proyectos de Access Nova se pueden conocer en su sitio www.accessnova.cl .

Fotos comprimidas

La cámara tiene su inteligencia distribuida: parte de los programas computacionales están al interior y la otra parte en el computador. El chip que emplea - de 0,8 mm de grosor- consume muy poca energía (15 mW) y su batería de litio se alimenta del computador a través de la conexión USB. No hay que comprarle pilas.

La resolución de las fotografías es de 0,3 megapixeles. Esto, porque tiene 642 pixeles horizontales por 482 verticales. Posee 8 MB de memoria, por lo que puede tomar hasta 40 fotografías comprimidas. La minicámara toma mini fotos.

En comparación, otra cámara de bolsillo muy conocida aunque más grande, como la Exilim EX-M1 de Casio, toma fotos de 1,2 megapixeles y tiene 12 MB de memoria. Aunque la SMaL cuesta US$ 250 menos.

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