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Premio Nacional de Ciencias Aplicadas 2002
Pablo Valenzuela Valdés
Entre los hallazgos del científico se cuenta el descubrimiento del virus de la hepatitis C y el desarrollo de un proceso para producir insulina humana a partir de levaduras. Además, bajo su dirección, científicos clonaron y secuenciaron el virus del Sida. Recientemente la fundación que preside secuenció el genoma de la bacteria Piscirickettsia salmonis, que ataca a los salmones chilenos, y está a punto de concluir la del virus del Hanta.

Fuente: Conicyt

Pablo Valenzuela forma parte del pequeño grupo de científicos que han protagonizado el surgimiento de la biotecnología a nivel mundial, una de las tecnologías de mayor impacto en el mundo de hoy. Desde muy temprano, a partir de su tesis de bioquímico (en Pino radiata), manifestó su claro interés por la investigación científica en áreas que condujeran a una aplicación tecnológica de fuerte impacto y rentabilidad social. Este objetivo se ha mantenido y fortalecido a través de su exitosa trayectoria, que se refleja en el desarrollo de aproximadamente 30 tecnologías y productos, la autoría de 106 publicaciones y 40 patentes de invención, y la formación de un gran número de discípulos emprendedores en biotecnología, un conjunto de aportes de gran repercusión en Chile y en el mundo. Por su enorme contribución en ciencias aplicadas y tecnología, el Dr. Valenzuela es un pionero de la biotecnología a nivel internacional, hecho que ha sido acreditado y reconocido extensamente a través de la prensa internacional.

El Dr. Valenzuela, junto con los Drs. William Rutter y Edward Penhoet, funda en 1981 una compañía de biotecnología en California: Chiron Corporation. Desde el inicio en 1981 y hasta 1994, como Vicepresidente de dicha compañía, fue responsable de toda la Investigación y Desarrollo de la nueva empresa. En esta capacidad, el Dr. Valenzuela no sólo continuó realizando investigaciones en ciencias aplicadas, sino que también cristalizó el desarrollo de tecnologías y productos que han tenido un profundo impacto en la salud humana en todo el mundo. Uno de estos trabajos corresponde a los estudios de la genética molecular del virus de la hepatitis B y el desarrollo de la tecnología para producir la vacuna recombinante contra este virus. El Dr. Valenzuela lideró este desarrollo que culminó en el año 1986, cuando el FDA diera su aprobación para esta primera vacuna recombinante desarrollada en el mundo, la que fue elegida como uno de los tres productos tecnológicos del año por la revista Business Week en 1986. Esta vacuna de alta eficacia y seguridad, se utiliza actualmente en países desarrollados así como en vías de desarrollo, tanto en adultos como en niños.

Un segundo aporte no menos importante y de gran impacto social, realizado bajo la dirección del Dr. Valenzuela en Chiron, lo constituye el descubrimiento del virus de la hepatitis C junto con el desarrollo de nuevas tecnologías de expresión de antígenos virales recombinantes. Esto permitió preparar por primera vez un ensayo de hepatitis C para detectar la presencia del virus o de anticuerpos contra el virus en la sangre, principal fuente de transmisión del virus. Los ensayos para hepatitis C se utilizan actualmente en todos los bancos de sangre del mundo, por lo que la transmisión de esta enfermedad por transfusión es hoy en día, prácticamente nula. Cabe destacar que la hepatitis C es una enfermedad mortal para la que no existe actualmente un tratamiento efectivo.

Bajo la dirección del Dr. Valenzuela, en Chiron se clonaron y secuenciaron el genoma del virus del SIDA, el genoma del virus de la hepatitis delta, y se desarrolló una novedosa tecnología para la producción de varias proteínas foráneas en levaduras, tales como la insulina humana, el factor de crecimiento humano derivado de plaquetas (Regranex, el primer agente cicatrizante de úlceras de la piel aprobado por la FDA), y diversos antígenos virales para vacunas y ensayos de diagnóstico para productos de tamizaje de sangre, hoy comercializados en todo el mundo. Estos desarrollos de punta han tenido un gran impacto en salud, en especial en el diagnóstico y la prevención de graves infecciones virales.

Convencido que el impacto social de sus desarrollos biotecnológicos deberían también involucrar a Chile desde un comienzo, ya en el año 1981, el Dr. Valenzuela acomete el desafío a través de dos estrategias: la formación de profesionales en el área de la biotecnología y la creación en Chile de productos innovativos, de alto valor tecnológico. La formación de una auténtica escuela de biotecnólogos chilenos, que hoy trabajan tanto en Chile como en el exterior, se concreta inicialmente al interior de la empresa Chiron, donde el Dr. Valenzuela contribuye en forma notable a la formación de más de 20 profesionales chilenos, que realizan proyectos de avanzada bajo su dirección. Durante este período y consecuente con sus objetivos, en 1984, el Dr. Valenzuela dona un patrimonio importante de acciones de Chiron Corporation para la creación de la Fundación Chilena para Biología Celular, entidad sin fines de lucro, destinada a impulsar y apoyar la investigación biológica de avanzada en Chile. La Fundación, institución que está activa hasta hoy, ha patrocinado y financiado múltiples actividades de académicos y estudiantes en el área biológica.

Poco después, en 1986, cumplida la primera etapa de preparación de una masa crítica de biotecnólogos, el Dr. Valenzuela crea Bios Chile Ingeniería Genética S.A, la primera compañía biotecnológica de punta en Chile y un paradigma de este tipo de empresas en nuestro país. En efecto, concreta una auténtica Empresa-Universidad en el país, espacio indispensable para escalar la investigación aplicada que imponía la construcción social y competitividad de Chile. Esta empresa le ha permitido al Dr. Valenzuela formar profesionales en las áreas de investigación, desarrollo, manufactura de productos, propiedad intelectual y regulaciones y finalmente, comercialización y gestión en biotecnología. En Bios Chile, el Dr. Valenzuela ha formado a más de 30 biotecnólogos chilenos y 5 extranjeros, que han realizado tesis y participado en desarrollo de tecnologías y numerosos productos que hoy se comercializan en Chile, Latinoamérica, USA, Europa y Japón (a través Austral Biologicals, una filial de Bios Chile, fundada por el Dr. Valenzuela en California). Esta labor innovativa en biotecnología fue reconocida en 1992, con motivo de los 500 años del descubrimiento de América, cuando Bios Chile fue premiada por el Programa Iberoamericano de Ciencia y Tecnología para el Desarrollo (CYTED) como la empresa tecnológica más innovadora de Iberoamérica, en la categoría de pequeñas empresas.

El Dr. Valenzuela también creó la Fundación Ciencia para la Vida, desde donde promueve activamente la ciencia y la tecnología en el sector productivo, especialmente en áreas de importancia económica para Chile. Esta Fundación, única en Chile, mantiene varios programas de investigación y educación tecnológica. Uno de estos programas de investigación, realizado en colaboración con el Instituto de Salud Pública, corresponde al estudio del genoma del virus Hanta y el desarrollo de aplicaciones en diagnosis y terapia. Otro programa, realizado en colaboración con la Fundación Chile, contempla el estudio de patógenos que afectan la industria de salmonicultura en Chile. Entre éstos, la bacteria Piscirickettsia salmonis , el virus de la necrosis pancreática infecciosa (IPNV) y virus de la anemia infecciosa del salmón (ISAV). Se destaca en este proyecto, la reciente secuenciación total del genoma de Piscirickettsia salmonis , el primer esfuerzo genómico realizado en Chile y el segundo de Latinoamérica, después de Brasil. Esta información, ha permitido al Dr. Valenzuela, aislar numerosos genes y preparar anticuerpos monoclonales y sondas de ADN para la detección de estos agentes patógenos en ovas y el desarrollo de vacunas para la industria salmonicultora. Los primeros productos de estos esfuerzos ya están siendo usados por la industria del salmón en Chile y también en Escocia y Noruega. Otros proyectos incluyen el estudio de la biología de los dinoflagelados causantes de la Marea Roja, que afecta la industria de extracción de mariscos en Chile y el desarrollo de tecnologías para la diagnosis y control de una serie de virus que afectan las vides en Chile, proyecto financiado en parte por el programa Genoma Chile.

La destacada trayectoria del Dr. Valenzuela lo ha llevado a ocupar importantes cargos nacionales e internacionales. Desde 1986 a 1988, fue Asesor del Congreso de los Estados Unidos en la Oficina de Evaluación Tecnológica, en el área de Biotecnología. En la década de los noventa, fue consultor de la Organización de Desarrollo Industrial de Naciones Unidas (ONUDI) y miembro del panel de asesores científicos del Centro de Ingeniería Genética y Biotecnología de Naciones Unidas en Trieste. El Dr. Valenzuela es miembro del Advisory Board del Kellogg Center for Biotechnology, Kellogg School of Management de Northwestern University. Recientemente, ha sido nominado miembro de la Comisión Nacional para el Desarrollo de la Biotecnología en Chile, encargada de proponer una política nacional en esta materia y presentarla a consideración del Presidente de la República.

Cualquier análisis de la biotecnología de punta permite distinguir con claridad la compleja interrelación que existe entre ciencias básicas, aplicación, innovación y emprendimiento. En este contexto, el Dr. Valenzuela, bioquímico de la Universidad de Chile y Ph.D. en química de la Northwestern University, contribuyó hace varias décadas para que Chile se preparara adecuadamente al requerimiento de abordar su desarrollo social y económico. Consecuentemente, junto con los Drs. Federico Leighton y Juan de Dios Vial, creó en 1971, el primer Programa de Doctorado en Ciencias Biológicas de la Pontificia Universidad Católica de Chile y actualmente, es Profesor Titular Asociado de su Facultad de Ciencias Biológicas. Además, es Profesor de la Universidad Andrés Bello y Director de su Programa de Doctorado en Biotecnología, el primero que incorpora ciencia, tecnología, empresa, emprendimiento, negocios y gestión.

La prolífica expresión científica e intelectual del Dr. Valenzuela, incluye la generación y conducción del Instituto Milenio de Biología Fundamental y Aplicada donde se reúne un selecto grupo de investigadores de excelencia de la Pontificia Universidad Católica de Chile, Fundación Ciencia para la Vida y la Universidad Andrés Bello. A poco mas de dos años de funcionamiento, los resultados en ciencias básicas y aplicadas son elocuentes, así como la incorporación de un creciente contingente de jóvenes a los que se abre una puerta de acceso a las fuentes más complejas de la academia, de la investigación aplicada y de la innovación para los negocios. Asimismo, recientemente ha creado el Centro de Genómica y Bioinformática de la Universidad Católica, la primera y única organización dedicada a impulsar el desarrollo y prestar servicios a investigadores chilenos en bioinformática y genómica. Este Centro, financiado inicialmente por la antes mencionada Fundación Chilena para Biología Celular, ya está en funcionamiento, completando su décimo proyecto de apoyo a investigadores de diversas unidades y universidades

Consecuencia lógica de su vasta experiencia en el campo de la biotecnología, además de sus cargos académicos y de gestión tecnológica, Pablo Valenzuela es miembro del directorio de diversas empresas vinculadas a la biotecnología en Chile y en USA.

Educación

estudios primarios y secundarios

Liceo Alemán de Santiago, 1948-1958

Estudios Universitarios

Facultad de Química y Farmacia, Universidad de Chile, 1959 - 1965

Título: Bioquímico

Estudios de Posgrado

Department of Chemistry, Northwestern University,

Evanston, Illinois, (1967-1970).

Grado: Ph.D., Chemistry (Biochemistry)

Entrenamiento Postdoctoral

Department of Biochemistry & Biophysics, University of California,

San Francisco, October 1970-April 1971

Sala de Diálogo

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info@ceo.cl Santiago. Chile.

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